Alan Turing, biografie van de man die de raadselcode kraakte

Alan Turing was gepassioneerd door wiskunde. In feite was hij een genie die de basis legde voor de informatica en de informatica van vandaag. Bovendien werden dankzij zijn werk miljoenen levens gered, hoewel hij hiervoor pas na zijn vroegtijdige dood werd erkend.
Alan Turing, biografie van de man die de raadselcode kraakte

Laatste update: 01 april, 2022

Velen van ons hoorden voor het eerst van Alan Turing dankzij het succes van de film The Imitation Game, in veel landen vertaald als The Enigma Code. Tot dan toe was zijn naam alleen bekend in computerkringen. Sterker nog, men beschouwt hem als een van de belangrijkste pioniers.

Alan Turing speelde een cruciale rol bij het kraken van de beroemde Enigma-code. Dit was een geheim communicatiesysteem dat door de nazi’s tijdens de Tweede Wereldoorlog werd gebruikt. Men neemt aan dat dankzij het werk van Turing de oorlog met ongeveer twee jaar is verkort. Dit was het equivalent van het redden van ongeveer 14 miljoen levens.

Dit was echter niet het enige dat Alan Turing in zijn leven bereikte. Hij was trouwens de architect van een van de eerste computers, zoals we die nu kennen.

“Het idee achter digitale computers kan worden verklaard door te zeggen dat deze machines bedoeld zijn om alle bewerkingen uit te voeren die door een menselijke computer kunnen worden gedaan.”

-Alan Turing-

Hij verkende ook de wereld van kunstmatige intelligentie en vond de zogenaamde Turing-test uit. Dit is een simulatiespel dat bepaalt of een machine kan denken.

De huidige CAPTCHA-tool (Engelse link) is een van de toepassingen van de Turingtest.

Turing-test

Alan Turing, een uitzonderlijk kind

Alan Turing werd geboren in Maida Vale, Londen, Engeland, op 23 juni 1912. Zijn ouders, Julius en Ethel Mathison Turing, woonden in India. Zijn ouders wilden echter dat hun kinderen in Groot-Brittannië zouden opgroeien, dus verhuisden ze tijdelijk naar het Verenigd Koninkrijk.

Kort na de geboorte keerden ze terug naar Chatrapur, waar Alan’s vader als Britse ambtenaar diende. Alan verbleef bij een gepensioneerd legerechtpaar.

Al op jonge leeftijd toonde Alan een uitzonderlijke intelligentie. Een feit dat werd bevestigd toen hij in slechts drie weken zelfstandig leerde lezen. Hij hield ook van alles wat met cijfers te maken had en was een fan van puzzels. Toen hij nog maar acht jaar oud was, begon hij een scheikundelab in zijn huis. Daar begon hij te experimenteren.

Toen hij ongeveer tien jaar oud was, keerden zijn ouders terug naar Engeland en in 1926 begon Alan de Sherborne kostschool in Dorset. Zijn eerste schooldag viel samen met een staking en hij liep 90 kilometer om er op tijd te zijn. Hij was zijn hele leven een geweldige atleet en liefhebber van zwemmen.

De Enigma-code

Alan Turing volgde een opleiding aan King’s College, de Universiteit van Cambridge, en ook aan de Princeton University in de Verenigde Staten. Hij behaalde een Ph.D. in wiskunde. Hij heeft ook grote bijdragen geleverd aan de discipline, evenals aan de ontluikende wetenschap van informatica (Spaanse link).

In 1939, de dag na het uitbreken van de Tweede Wereldoorlog, tekende Turing bij de Government Code and Cypher School.

Na veel hard werken slaagde Turing erin de nazi-communicatie te ontcijferen. Dit was te danken aan een elektromagnetische machine genaamd de bombe.

Hij slaagde erin enkele Duitse documenten te onderscheppen. Daarin waren de codes vastgelegd die de nazi’s in de maand februari 1941 zouden gebruiken. Met deze gegevens en de bombe kon hij veel van de geheime berichten van het Duitse leger interpreteren.

Dit was natuurlijk een geheim programma en Turing sprak er nooit over. In feite was zijn bijdrage pas bekend na zijn dood. Zelfs zijn vrienden en familie wisten niet van zijn enorme bijdrage aan de mensheid, aangezien het een staatsgeheim was.

Code

De controversiële dood van Turing

Alan Turing was homoseksueel. Hij leefde in een tijd dat er in Engeland nog een Victoriaanse wet van kracht was die homoseksualiteit strafbaar stelde.

Hij slaagde erin zijn seksualiteit geheim te houden. In 1952 werd echter in zijn huis ingebroken en zijn toenmalige geliefde, Arnold Murray, beweerde de crimineel te kennen. Toen Turing aangifte deed bij de politie, kwam zijn homoseksualiteit aan het licht.

Dit leidde tot beschuldigingen van grove onfatsoenlijkheid en seksuele perversie, waarvoor Turing weigerde zich te verontschuldigen. Als gevolg daarvan werd hij veroordeeld.

Hij kreeg de keuze tussen naar de gevangenis gaan of chemische castratie ondergaan via hormonale behandeling. Turing koos voor het tweede alternatief dat enorme veranderingen in zijn lichaam en ernstige depressies veroorzaakte.

Twee jaar later stierf Turing thuis aan een cyanidevergiftiging nadat hij in een appel had gebeten die de stof bevatte. De officiële documenten beweerden dat hij zelfmoord had gepleegd, maar er zijn nog steeds wat twijfels over zijn vreemde dood. Turing’s moeder zei dat het een ongeluk was, maar vele anderen hebben gespeculeerd dat het moord was.

Het symbool van het bedrijf Apple is een appel met een hap eruit die lange tijd de kleuren van de homoseksuele vlag droeg. Men zegt dat dit een eerbetoon was aan Alan Turing. Toch heeft Steve Jobs dit altijd ontkend. In 2013 heeft koningin Elizabeth II deze grote man gratie verleend en zijn er verschillende monumenten ter ere van hem opgericht. Wellicht ook interessant voor jou

Francine Shapiro: biografie van de bedenker van EMDR
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Francine Shapiro: biografie van de bedenker van EMDR

Francine Shapiro ontdekte dat oogbewegingen de intensiteit van de angst van negatieve gedachten konden verminderen. Lees hier over haar.



  • Leavitt, D. (2007). Alan Turing. El hombre que sabía demasiado: Alan Turing y la invención de la computadora. Antoni Bosch editor.