Meltdown en shutdown: de gevolgen van sensorische overbelasting bij ASS

Geconfronteerd met zintuiglijke of emotionele overbelasting kunnen mensen met autisme behoorlijk verrassende crises doormaken. In dit artikel gaan we meltdowns en shutdowns uitleggen en hoe daarop te reageren.
Meltdown en shutdown: de gevolgen van sensorische overbelasting bij ASS
Elena Sanz

Geschreven en geverifieerd door de psycholoog Elena Sanz.

Laatste update: 22 januari, 2023

Autisme Spectrum Stoornis (ASS) is een complexe aandoening die niet alleen gevolgen heeft voor degenen die eraan lijden, maar ook voor hun familie en naaste vrienden. Op sociaal vlak zijn we nog ver verwijderd van een goed begrip van de behoeften van mensen met ASS. In feite kunnen sommige van hun gedragingen en uitingen verontrustend of verwarrend zijn. Dat is het geval met meltdown en shutdown, twee realiteiten die we in dit artikel zullen uitleggen.

Beide termen verwijzen naar reacties die een individu met autisme heeft om zich te beschermen tegen zintuiglijke overbelasting. Hoewel het niet de meest geschikte methoden van coping zijn, zijn het de manieren waarop autismelijders omgaan met overweldigende situaties.

In de regel zijn de families en mensen die het dichtst bij ASS-patiënten staan gewend aan deze crises en, hoewel het ook voor hen moeilijk is om ermee om te gaan, zijn ze beter in staat om ze te begrijpen.

Wat de algemene bevolking betreft hebben deze verschijnselen echter de neiging vooroordelen, onbegrip en afwijzing uit te lokken. Om te voorkomen dat dit gebeurt, moeten we begrijpen waarom dit soort gedrag zich voordoet.

Schreeuwend kind

Sensorische overbelasting bij autisme

Om meltdown en shutdown aan te pakken, moeten we het eerst hebben over de sensorische verwerking (Spaanse link) bij mensen met ASS. Laten we beginnen met ons te herinneren dat de zintuigen de manier zijn waarop we relevante informatie uit de omgeving opvangen om die te verwerken en te gebruiken.

Geluiden, lichten, geuren, smaken… Al deze zintuiglijke input komt binnen via onze zintuigen en wordt door onze hersenen gecombineerd en vertaald voordat we er een passende reactie op kunnen genereren.

Mensen met ASS verwerken prikkels uit de omgeving anders. Dit kan leiden tot hyposensitiviteit of overgevoeligheid. Hyposensitiviteit veroorzaakt moeilijkheden bij het herkennen van pijn of triggert prikkelzoekend gedrag. Aan de andere kant maakt overgevoeligheid de lijder extreem gevoelig voor bepaalde omgevingsstimuli, waardoor sensorische overbelasting wordt bevorderd.

Harde geluiden, fel licht, intense geuren en bepaalde soorten kleding of materiaal. Deze elementen, die voor de meeste mensen ongevaarlijk zijn, kunnen voor mensen met ASS echt vervelend en zelfs pijnlijk zijn. Ze overbelasten en overweldigen hen, waardoor crises ontstaan.

Meltdown en shutdown

Meltdown en shutdown zijn twee gevolgen of reacties op zintuiglijke overbelasting, antoniem in hun verschijningsvormen maar veroorzaakt door hetzelfde proces. Het individu voelt zich overweldigd en stort in, ervaart een crisis die zich op een van twee manieren kan uiten.

Zoals we eerder zeiden, gebeurt dit vooral door zintuiglijke verzadiging, maar het kan ook gebeuren door emotionele overbelasting of overflow. Bijvoorbeeld wanneer het individu frustratie ervaart, of stress of overbelasting, wanneer het zich in een vijandige omgeving bevindt, of wanneer het te maken krijgt met verandering of onzekerheid.

Wat houden deze twee termen echter in? Meltdown is een geëxternaliseerde reactie op het ongemak dat de lijder ervaart. Ze kunnen schreeuwen, huilen, zichzelf verwonden, op dingen slaan, en uiteindelijk tijdelijk de controle verliezen. Deze episodes kunnen heel verontrustend zijn om te zien.

Een shutdown is een verinnerlijking van het ongemak. Frustratie of verzadiging leidt ertoe dat het individu een interne “kortsluiting” ervaart en zich losmaakt van de omgeving. Daarom kunnen ze afwezig, teruggetrokken en ingetogen lijken, en er kan ook mutisme optreden. Als dit het geval is, kan de episode zelfs onopgemerkt voorbijgaan.

Ondanks hun verschillen zijn beide reacties het gevolg van het onvermogen om een bepaalde situatie te verwerken. In beide gevallen is er een tijdelijk verlies van basisvaardigheden. In feite kan het tijdens een van deze crises voor de persoon onmogelijk zijn om te communiceren of te socialiseren, helder te denken, of zich zelfs te herinneren hoe hij zijn schoenveters moet strikken.

Triest kind

Hoe ermee om te gaan?

Inzicht in het ontstaan van deze crises en weten hoe je moet handelen als je ermee te maken krijgt is cruciaal voor de familieleden van mensen met ASS en degenen die regelmatig met hen te maken hebben. Toch moeten we allemaal goed geïnformeerd en bewust zijn, zodat we met empathie en respect kunnen handelen en reageren op patiënten die we tegenkomen.

Hoewel het niet mogelijk is om deze crises volledig te beheersen of te vermijden, kunnen ze wel worden verminderd door bepaalde maatregelen te nemen. Bijvoorbeeld door de omgeving zo aan te passen dat die niet zo stimulerend of uitdagend is. Ook mensen met ASS voorzien van middelen om ermee om te gaan en emotionele beheersingsstrategieën.

Tijdens deze episodes is het essentieel om kalm te blijven. Je moet niet boos worden of te schreeuwen, dat maakt de situatie alleen maar erger. Ook moet je in staat zijn om gevoelig te handelen. De emoties van de patiënt valideren en respect tonen is de sleutel.

Dit houdt in dat je weet hoe je hun non-verbale taal moet lezen en onder andere begrijpt wanneer ze lichamelijk contact nodig hebben of wanneer het beter is om te zwijgen. Wellicht ook interessant voor jou

Volwassenen met autisme: psychologische en sociale uitdagingen
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Volwassenen met autisme: psychologische en sociale uitdagingen

Volwassenen met autisme hebben niet alleen behoefte aan een betere sociale gevoeligheid, maar hebben ook bepaalde psychologische hulp nodig.



  • Alhaddad, A. Y., Cabibihan, J. J., & Bonarini, A. (2019). Head impact severity measures for small social robots thrown during meltdown in autism. International Journal of Social Robotics11(2), 255-270.
  • Blanche, E. I., & Reinoso, G. (2007). Revisión de la literatura: déficit de procesamiento sensorial en el espectro del autismo. Revista Chilena de terapia ocupacional, (7), pág-59.

De inhoud van Verken Je Geest is uitsluitend bedoeld voor informatieve en educatieve doeleinden. Deze informatie vervangt niet de diagnose, het advies of de behandeling van een professional. Bij twijfel kun je het beste een betrouwbare specialist raadplegen.