Knuffelen dieren elkaar eigenlijk?

Heb je je ooit afgevraagd of al die virale beelden van dieren die elkaar knuffelen echt zijn? Hier zijn enkele aanwijzingen om de echte te onderscheiden.
Knuffelen dieren elkaar eigenlijk?

Laatste update: 30 oktober, 2021

De meest klassieke uiting van genegenheid tussen twee vrienden is een knuffel. Het lijkt misschien uniek menselijk gedrag. Immers, niet alle soorten hebben überhaupt armen. Dat is het echter niet. Bepaalde dieren knuffelen elkaar namelijk ook.

De knuffel is als zodanig niets meer dan een bepaald gedrag om gevoelens en bedoelingen over te brengen. Het betekent empathie, troost en zelfs vrede. Deze psychologische processen zijn aanwezig in een groot aantal sociale soorten.

Hoewel voor een mens deze handeling de vorm aanneemt van het omhelzen van de ander met hun bovenste ledematen, bestaat bij sommige andere soorten hetzelfde empathische gedrag, alleen wordt het op een andere manier uitgedrukt. Wil je meer weten, lees dan verder.

Waarom knuffelen dieren elkaar?

Nu we weten dat dieren elkaar knuffelen, is de volgende vraag waarom. Zijn ze bovendien te vergelijken met menselijke knuffels? Hebben ze een emotionele rol of zijn het tekenen van confrontatie? Laten we kijken.

Katten knuffelen

Om te troosten en te troosten

Het doel van verdriet is om empathie bij anderen op te wekken. Op basis hiervan is een knuffel de manifestatie van de reactie van hulp op het verdriet van een ander. Het is niet ongewoon om dit soort geruststellend gedrag te vinden bij niet-menselijke dieren.

Bij bonobo’s (Pan paniscus) zijn knuffels bijvoorbeeld meer dan gewoon en ontwikkelen ze zich op dezelfde manier als bij mensen. In feite zijn hun sociale interacties gebaseerd op genegenheid, aangezien er bij deze soort nauwelijks sprake is van agressief gedrag.

Primatologen, Zanna Clay en Frans de Waal (Engelse link) beweren dat verweesde bonobo’s in een opvangcentrum in Congo lange wandelingen maken terwijl ze elkaar omhelzen, omdat dit proces hen gemoedsrust geeft.

Hoewel deze knuffels vaker voorkomen in een opvangcentrum (waar vluchtelingen getraumatiseerd zijn), komen ze meestal ook voor als een teken van troost in de natuur.

Knuffels worden echter niet alleen gezocht voor troost. In feite “springen orang-oetans in de armen” van hun leeftijdsgenoten wanneer ze worden opgeschrikt door een bedreiging, zoals het zien van een slang.

Van chimpansees is bekend dat ze, ondanks dat ze een agressiever temperament hebben, andere dieren knuffelen. Het is normaal dat ze dit gedrag vertonen na gespannen situaties. Bijvoorbeeld botsingen met andere chimpansees die soms voorkomen als ze hun eigen territorium bewaken.

Om de vrede te bewaren

Knuffels hebben een grote kracht om een slecht humeur te sussen. Die van slingerapen zijn daar waarschijnlijk het beste voorbeeld van. Filippo Aureli en Coleen Schaffner (Engelse link) bestudeerden deze soort (Ateles geoffroyi) en zijn sociale interacties gedurende meerdere jaren.

Ze ontdekten dat in groepen slingerapen, die worden gekenmerkt door hun dynamiek van spanningen, de knuffel niet zozeer wordt gebruikt om de ander te troosten, maar om conflicten te voorkomen.

De onderzoekers ontdekten zelfs dat het vaker voorkwam om knuffels te vinden tussen primaten met problematische relaties. Het lijkt erop dat de rol van een knuffel is om te voorkomen dat het conflict escaleert voordat het overgaat in agressie.

Ze kwamen tot de conclusie dat deze dieren elkaar omhelzen omdat ze weten dat ze moeten samenwerken en hun lichaam aan de ander bloot moeten stellen. Dus door het te doen in de vorm van een knuffel, drukken ze hun goede bedoelingen uit.

Dieren die op verschillende manieren knuffelen

We weten nu dat bepaalde primaten knuffelen net als mensen. In deze sectie vermelden we echter andere manieren waarop bepaalde dieren genegenheid voor elkaar tonen.

  • Otters. Een beeld van de moederotter die haar kalf omhelst terwijl ze allebei in het water dreven, ging een paar jaar geleden viraal. Naast het pragmatische gevoel om de baby liggend op de buik te dragen om te slapen, wordt de moeder-kind band enorm versterkt door dit gedrag.
  • Leeuwen. De meest knuffelachtige uiting van genegenheid bij deze grote katten is wanneer ze hun kop tegen de kin van andere leeuwen wrijven. Zo versterken ze hun sociale banden.
  • Paarden. Begiftigd met grote empathische capaciteiten, creëren paarden banden en troosten ze elkaar door gedragingen zoals hun hoofd tegen de nek van andere paarden wrijven of hun hoofd op de rug van familieleden laten rusten.
  • Koala’s. Bij deze soort komt de band tussen moeder en nageslacht weer terug, aangezien het vrouwtje de baby in een buidel in haar buik draagt. Dit biedt bescherming en veiligheid aan het kleine buideldier.
  • Zeehonden. Bij deze dieren wordt de knuffel weergegeven door een zeehond die de borstvin op de rug van een andere ondersteunt. Het is een affiliatief gedrag dat typisch is voor zeehonden die de voorkeur geven aan het gezelschap van anderen.
  • Olifanten. Dit zijn diepzinnige en gevoelige wezens. Het equivalent van onze knuffel is het strelen en verstrengelen van hun slurf.
  • Papegaaien. Deze familie van exotische vogels is gewend om in grote groepen te leven, en velen van hen vormen een blijvende band met anderen van hun soort. Het dichtst bij een knuffel is dat ze samen rusten, contact hebben of elkaar verzorgen.
Apen knuffelen

Tot slot

Het is vaak moeilijk (en twijfelachtig) om een parallel te vinden tussen menselijk en dierlijk gedrag. Hoewel de hersenbasis voor emoties voor alle dieren praktisch hetzelfde is, helpt het analyseren van de manier waarop ze zich manifesteren ons om hun specifieke en unieke betekenissen beter te begrijpen. Wellicht ook interessant voor jou

Het bewustzijn van dieren: zijn dieren zich bewust van hun lijden?
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Het bewustzijn van dieren: zijn dieren zich bewust van hun lijden?

Kunnen we spreken van het bewustzijn van dieren? Wie een huisdier heeft of ooit van een dier gehouden heeft, kent het antwoord op deze vraag.



  • Kret, M. E., Prochazkova, E., Sterck, E. H., & Clay, Z. (2020). Emotional expressions in human and non-human great apes. Neuroscience & Biobehavioral Reviews115, 378-395.
  • Aureli, F., & Schaffner, C. M. (2007). Aggression and conflict management at fusion in spider monkeys. Biology Letters3(2), 147-149.
  • Clay, Z., & de Waal, F. B. (2013). Development of socio-emotional competence in bonobos. Proceedings of the National Academy of Sciences110(45), 18121-18126.