The Dropout: het verhaal van de vrouw achter het Theranos-schandaal

The Dropout vertelt over de opkomst en ondergang van het imperium van Elizabeth Holmes. Het vertelt een verhaal over de Amerikaanse samenleving en hoe het idee dat 'als je het wilt hebben je het kunt krijgen' zoveel pijn kan veroorzaken.
The Dropout: het verhaal van de vrouw achter het Theranos-schandaal

Laatste update: 29 mei, 2022

The Dropout is een achtdelige miniserie geregisseerd door Elizabeth Meriwether. Het is gebaseerd op de podcast gehost door Rebecca Jarvis en door ABC News geproduceerd. Het plot concentreert zich op de opkomst en ondergang van Elizabeth Holmes, oprichtster van Theranos.

Vleugjes komedie gemengd met drama maken The Dropout snel, geestig en betekenisvol. Het stelt de vraag hoe deze tweedejaars universiteitsdrop-out erin slaagde iedereen voor de gek te houden.

De serie is een kritiek op wetenschappelijke overproductie op het gebied van innovatie, waar de principes van de wetenschap zelf vaak worden losgelaten. Holmes’ favoriete zin is “Do or do not. There is no trying.” Dat is echter hoe de wetenschap is geworden wat zij is, door herhaaldelijk te proberen. Het is inderdaad dankzij haar mislukkingen en fouten dat ze uiteindelijk oplossingen vindt.

The Dropout: the dream of being famous and changing the world

Elizabeth Holmes vervulde haar levenslange droom. Ze had ervan gedroomd een beroemde revolutionaire miljardair te worden, zoals Steve Jobs. Die droom heeft ze verwezenlijkt. Het tweede deel van het verhaal van The Dropout vertelt ons echter hoe ze dat deed met een defect product, een feit dat ze op het hoogtepunt van haar roem snel in de doofpot stopte.

Technologieliefhebbers zagen weer een ‘visionair’ die technologie zou gaan gebruiken om de gezondheid van miljoenen mensen over de hele wereld te verbeteren. Bovendien was ze een vrouw, die toegang kreeg tot traditioneel door mannen gedomineerde gebieden.

The Dropout gaat in op het idee dat het niet noodzakelijkerwijs belangrijk is wat je hebt, maar hoe je het verkoopt. Het suggereert dat veel van de ‘welpen’ van Silicon Valley overweldigd waren door het aantal genieën die de wereld hadden veranderd, zoals Steve Jobs en Elon Musk. Zij dachten dat zij voorbestemd waren om dezelfde glorie te bereiken.

Dit bracht het probleem met zich mee dat veel studenten afzagen van het idee om wetenschap, technologie en biogeneeskunde als roeping te beoefenen. Waarschijnlijk omdat dit zou betekenen dat ze onopvallende posities zouden moeten innemen en zich zouden moeten richten op waardevolle producten, die nodig zijn om de wereld te laten blijven draaien.

Een studente met meer zin om te slagen dan om wetenschap te beoefenen

Vanaf de eerste aflevering komen in het personage van Elizabeth Holmes alle clichématige zinsneden over het idee van “als je wilt, kun je het” op problematische wijze samen.

Voordat ze een universiteitsstudent wordt, zien we hoe haar vader wordt ontslagen bij het bedrijf waar hij werkte wegens mogelijke fraude.

Dit is wat er gebeurt als je werkt om dingen te veranderen. Eerst denken ze dat je gek bent. Daarna vechten ze tegen je. En dan, ineens, verander je de wereld.”

-Elizabeth Holmes-

Elizabeth voelt de wanhoop van haar familie om haar het goed te zien doen. Haar vader was immers een eenvoudige arbeider, ook al verdiende hij een goed salaris.

Vanaf de eerste aflevering zien we hoe haar obsessie om miljonair te worden en een nieuw product te creëren een belachelijk niveau bereikt. Bovendien hebben haar ouders haar niet de waarden van studie, werk of bescheidenheid bijgebracht. Ze hebben haar aangemoedigd om van rijk en beroemd worden haar enige droom te maken.

Elizabeth Holmes: een tech-oplichter-revolutionair

Elizabeth Holmes werd geboren op 3 februari 1984 in Washington, DC. Haar moeder, Noel, was een stafmedewerker voor het Congres. Haar vader, Christian Holmes, werkte voor Enron en ging daarna aan de slag bij overheidsinstanties zoals USAID.

Toen ze 7 jaar oud was, probeerde Holmes haar eigen tijdmachine uit te vinden, waarbij ze een heel notitieboek volschreef met gedetailleerde technische tekeningen. Toen ze negen jaar oud was, vertelde ze haar familieleden dat ze miljardair wilde worden als ze later groot was. Volgens haar familieleden zei ze dat met “de grootst mogelijke ernst en vastberadenheid.”

Een “uitmuntende” student

Het was op de middelbare school dat Holmes haar werkethiek ontwikkelde en vaak laat opbleef om te studeren. Ze werd al snel een topstudente. Ze begon zelfs haar eigen bedrijf, ze verkocht C++ compilers, een soort software die computercode vertaalde voor Chinese scholen.

Holmes begon lessen Mandarijn te volgen en halverwege de middelbare school overtuigde ze Stanford University ervan haar op te nemen in hun zomerprogramma, dat uitmondde in een reis naar Beijing. Daar ontmoette ze haar vroegere minnaar en medeoprichter van Theranos, Sunny Balwani, een veel oudere man dan zij en miljardair.

De radicale wending in het leven van Elizabeth Holmes

Holmes ging naar de faculteit Scheikundige Technologie van Stanford University. Ze was meer begerig om miljonair te worden dan om te leren. Dat was het begin van de zwendel en het einde van een lovenswaardige en enigszins inspirerende droom. Haar idee was namelijk om miljardair te worden, koste wat het kost.

De wereld willen veranderen is een bewonderenswaardig idee voor jonge mensen om te bezitten. Enthousiasme om iets te creëren dat de levenskwaliteit van mensen verbetert door middel van technologie is inderdaad uiterst waardevol. Maar erop staan dat ze miljonair worden voor datzelfde idee zou niet zo belangrijk voor hen moeten zijn.

Als ze hard werken, komen de resultaten later wel. In feite, om de wereld te veranderen of te verbeteren, moet er veel meer passie voor het idee zijn dan voor het ego. Elizabeth Holmes maakte de fout om op 19-jarige leeftijd op het gaspedaal te stappen. Ze verliet de universiteit in haar tweede studiejaar, net als andere “revolutionairen.”

Lachende vrouw

Het einde van een bedrijf dat nooit echt heeft bestaan

In 2014 stonden het startupbedrijf voor bloedtesten, Theranos en haar oprichtster, Elizabeth Holmes, aan de top van de wereld. Haar revolutionaire idee dat een apparaat met één druppel bloed talloze ziekten kon opsporen, deed de wereld versteld staan.

Holmes was ‘s werelds jongste self-made vrouwelijke miljardair. Theranos was een van de unicorn startups van Silicon Valley, gewaardeerd op ongeveer 9 miljard dollar. Maar al snel begon alles in duigen te vallen.

De tekortkomingen en onnauwkeurigheden van de Theranos-technologie kwamen aan het licht, samen met de rol die Holmes speelde in het toedekken van alles. Holmes werd ontslagen als CEO en beschuldigd van ‘massale fraude’.

Het bedrijf was gedwongen zijn laboratoria en testcentra te sluiten. Daardoor stortte het als een kaartenhuis ineen. Niettemin, terwijl ze op haar proces wachtte, vond Holmes naar verluidt de tijd om zich te verloven en te trouwen met een hotelerfgenaam genaamd Billy Evans.

Holmes is sindsdien veroordeeld voor fraude in een federale rechtbank. In januari 2022 bevonden juryleden haar schuldig aan samenzwering met betrekking tot fraude met beleggersdraad. Ze werd ook schuldig bevonden aan drie inhoudelijke aanklachten van fraude met telegrafische gegevens met betrekking tot een plan om beleggers te bedriegen.

Ze vonden haar onschuldig op vier andere aanklachten. Ook slaagden er niet in een unaniem oordeel te bereiken over de resterende drie aanklachten tegen haar. Ze kan 40 jaar gevangenisstraf tegemoet zien.

Velen beschouwen Holmes een sociopaat. Toch blijft ze inspirerende berichten op sociale media plaatsen en een luxueus leven leiden. Ze is een oplichtster, een schande. Vooral voor al die wetenschappelijke vrouwen die ervan dromen om de wereld echt te veranderen. Wellicht ook interessant voor jou

Wat je moet weten over de film The Sea Inside
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Wat je moet weten over de film The Sea Inside

The Sea Inside is misschien wel de meest geprezen film van Ramón Sampedro waarin hij het waargebeurde verhaal van Ramón Sampedro vertelt.



  • Vals, E. (2017). Después de theranos. Nature Biotechnology , 35 (1), 11-16.