Mary Shelley: een bewogen leven

juni 16, 2020
Mensen zeggen dat Mary Shelley en haar man Percy Shelley, Lord Byron en andere vrienden laat in de avond ontmoette om te praten over mysterieuze verhalen. Na een van die ontmoetingen droomde ze over het personage dat een centraal onderdeel zou vormen van haar beroemdste boek: Frankenstein.

Niet veel mensen weten dat de eerste beroemde sciencefictionroman in de geschiedenis de roman Frankenstein was, geschreven door Mary Shelley. Haar beroemde boek is sindsdien bewerkt voor film, televisie en zelfs cartoons.

Het werd echter geschreven in een tijd waarin er zeer weinig vrouwelijke romanschrijvers waren, en nog minder van hen waren succesvol. Het leven van Mary Shelley leven was net zo fascinerend als haar werk. Vreselijke tragedies, een grote liefde aan wie ze haar hart schonk tot aan haar dood, en durf en avontuur vulden haar leven.

Hoewel Mary Shelley met haar boek Frankenstein een van de beroemdste schrijvers uit de geschiedenis werd, was dat niet haar enige roman. Ze schreef andere romans en toneelstukken, die de laatste decennia steeds meer de aandacht hebben getrokken. Tijdens haar leven was het succes van deze roman echter zo groot dat het haar andere werken overschaduwde.

Een oud boek dat open ligt

Mary Shelley was een heel ander meisje

Mary Shelley werd geboren in Londen, Engeland op 30 augustus 1797. Haar familie was duidelijk erg vooruitstrevend. Mary was altijd dichtbij haar vader, filosoof, journalist en romanschrijver William Godwin. Haar moeder, Mary Wollstonecraft, was een filosoof en een pionier van de feministische beweging.

Helaas stierf Mary’s moeder tijdens de bevalling. Volgens de berichten kreeg ze een infectie en de daaruit voortvloeiende koorts liep uit de hand en leidde tot haar dood.

Mary’s moeder beviel van haar toen ze vrijgezel was, maar Mary’s vader verwelkomde haar in zijn familie, met een dochter die hij al had. De twee meisjes groeiden op als zusjes en hadden hun hele leven lang een zeer hechte band.

Toen Mary drie jaar oud was, trouwde haar vader met een vrouw die ook twee dochters had. Naar verluidt haatte Mary haar stiefmoeder. Desondanks had ze een gelukkige jeugd en puberteit. Haar vader voedde haar en haar zus Claire op een zeer liberale manier op en gaf hen een goede opleiding.

Een geheime liefde

Toen Mary Shelley 17 jaar oud was, ontmoette ze dichter en schrijver Percy Bysshe Shelley, die getrouwd was. Hij was toen 22 jaar oud, en hij bezocht het huis van Mary’s familie omdat hij de vriend van haar vader was.

De twee begonnen elkaar in het geheim te ontmoeten bij het graf van Mary’s moeder, wat een speciale plek voor haar was. Ze zei dat ze leerde schrijven door met haar vinger de naam van haar moeder op haar grafsteen te traceren.

Mary Shelley had een liberale kijk op het huwelijk en de liefde. Haar vader en de maatschappij in het algemeen verzetten zich tegen hun relatie. De geliefden vluchtten echter naar Parijs, Frankrijk, in het gezelschap van Claire, Mary’s stiefzus.

De relatie van het paar was gebaseerd op een wederzijdse belangstelling voor literatuur en nieuwe ideeën. Percy moest echter vaak verhuizen om zijn schuldeisers te ontlopen.

Mary, die in 1814 zwanger werd, had het erg moeilijk met de periodes dat ze niet bij elkaar waren. Percy flirtte in die tijd echter openlijk met haar stiefzus. Mary is in februari 1815 bevallen, maar haar dochter stierf voor ze een maand oud was. Hierdoor raakte ze, begrijpelijk, in een diepe depressie.

Een oud boek, dichtgeslagen

Een geweldige schrijfster

Kort na deze gebeurtenissen, pleegde Percy’s vrouw zelfmoord. Dit zorgde ervoor dat een groot deel van de maatschappij zijn relatie met Mary afwees. Hierdoor, en vanwege hun schulden, besloten ze te verhuizen.

Ze vertrokken naar Genève, waar ze interessante avonden hadden met Lord Byron, de grote dichter, die ook een zoon had met Maria’s stiefzus. Die avonden inspireerden Mary, die een droom had over het plot van Frankenstein, dat ze kort daarna begon te schrijven.

Mary kreeg nog twee andere kinderen met Percy. Daarna vertrokken ze naar Italië, waar ze een nomadenleven leidden. De oudste zoon van het echtpaar stierf in 1818 en een jaar later stierf hun jongste dochter. Mary was vaak depressief en ziek. In 1819 kregen ze echter een vierde kind, dat als enige overleefde.

In 1822 verdronk Percy tijdens een tochtje op een zeilboot. Mary wilde zijn lichaam laten cremeren, maar vroeg om zijn hart er eerst uit te laten halen. Kort daarna keert ze terug naar Engeland met haar vierde kind, Percy Florence.

Tijdens de laatste jaren van haar leven raakte Mary verlamd aan verschillende delen van haar lichaam. Ze stierf op 54-jarige leeftijd, waarschijnlijk aan een hersentumor.

Na haar dood vonden mensen haar bureau, toen ze haar huis doorzochten. In een van de lades vonden ze het hart van haar man, gewikkeld in een stuk zijde, dat een van haar gedichten bevatte, samen met een deel van zijn as. Ze vonden ook haar dat toebehoorde aan haar drie overleden kinderen.

Tirado, G. P. (2012). Vida artificial y literatura: mito, leyendas y ciencia en el Frankestein de Mary Shelley. Tonos digital: Revista electrónica de estudios filológicos, (23), 36.