Emily Dickinson en haar innerlijke demonen

september 26, 2019
Emily Dickinson heeft de laatste twintig jaar van haar leven in haar kamer doorgebracht. Ze droeg altijd wit, leed aan migraine en vroeg of ze begraven mocht worden in een witte kist met een vanillegeur.

“Je hoeft geen kamer te zijn om gekweld te worden door spoken,” zei Emily Dickinson. Weinig mensen in de wereld van de poëzie zijn vanuit psychologisch oogpunt zo mysterieus geweest.

Volgens verschillende deskundigen werpen werken als I felt a funeral, in my brain een blik in de reden waarom ze besloot zich de hele dag in haar kamer op te sluiten en zich te isoleren van de wereld en de maatschappij.

Er is veel gespeculeerd over de mogelijke geestelijke stoornis waar de beroemde Amerikaanse dichter aan zou kunnen hebben geleden. Haar afzondering begon in 1864 toen ze ongeveer 30 jaar oud was en eindigde op de dag van haar dood toen ze 55 was. Tijdens haar afzondering koos ze ervoor om wit te dragen en nooit haar kamer te verlaten.

Door dit isolement kon ze zich echter volledig in haar literaire werk verdiepen. Haar eenzaamheid heeft zonder twijfel tot genoeg inspiratie voor haar artistieke creaties geleid.

Beetje bij beetje veranderde ze echter in weinig meer dan een spook achter een raam. Ze kon niet eens de dienst van de begrafenis van haar vader bijwonen, die in de woonkamer van haar eigen huis werd gehouden.

In 2003 heeft Dr. David F. Maas, hoogleraar aan de Texas A&M University een interessant stuk gepubliceerd met de titel Reflections on self-reflexiveness in literature. Maas analyseerde daarin de emotionele toestand van Dickinson.

Sindsdien zijn er meer onderzoeken uitgevoerd. Hierdoor kun je een globaal beeld krijgen van de innerlijke demonen die het leven van Emily Dickinson verslonden. Ironisch genoeg zijn het dezelfde demonen die haar ongetwijfeld een creatieve impuls gaven.

“I felt a Funeral, in my Brain,
And Mourners to and fro
Kept treading – treading – til it seemed
That Sense was breaking through –

And when they all were seated,
A Service, like a Drum –
Kept beating – beating – til I thought
My mind was going numb […]”

-Emily Dickinson-

Een foto van Emily Dickinson

Emily Dickinson en haar innerlijke demonen

Dichters hebben altijd het buitengewone vermogen gehad om zich in hun complexe geest onder te dompelen. Zo schreef Edgar Allen Poe zelf in zijn gedicht Alone:

“From childhood’s hour I have not been. As others were – I have not seen. As others saw – I could not bring. My passions from a common spring.”

Om de een of andere reden waren veel van deze dichters buitengewoon briljant, maar ook psychisch ziek. Ze waren zich ook altijd bewust van hun unieke omstandigheden.

Emily Dickinson schreef in haar gedicht I felt a funeral in my brain dat haar waanzin haar meest goddelijke zintuig was. Het liet haar schrijven over de meest diepe ontberingen, die ze ook voelde.

Migraine

Iets wat je over Emily Dickinson moet begrijpen was dat ze, net als veel andere mensen, niet leed aan één enkele psychologische aandoening. Er is bewijs dat ze leed aan vele andere soorten problemen, zoals migraine.

Sociale angststoornis en agorafobie

Bepaalde deskundigen op het gebied van het werk van Emily Dickinson suggereren een bepaald idee. Volgens hen was de keuze om zich te isoleren van de wereld en zich af te zonderen in haar kamer een manier om zich beter op haar werk te concentreren.

Bepaalde aspecten moeten echter wel in aanmerking worden genomen, zoals:

  • In de eerste plaats was haar afzondering absoluut. Ze heeft nooit bezoek ontvangen of haar familie gezien, ondanks dat die in hetzelfde huis woonde.
  • Ze communiceerde het liefst van achter haar deur met haar broers en neefjes, wanneer dat maar mogelijk was.
  • Ook schreef ze brieven aan haar vrienden.

Moderne artsen vertelden haar familie dat Emily leed aan een zeldzame ziekte die ze zenuwinzinking noemden. Tegenwoordig koppelen de meeste psychiaters deze symptomen aan een sociale angststoornis en ernstige agorafobie.

Zwart-wit foto van Emily Dickinson

Schizotypische persoonlijkheidsstoornis

In haar boek Wider than the sky: Essays and meditations on the healing power of Emily Dickinson vertelt Cindy MacKenzie over hoe Dickinson haar ziekte met behulp van gedichten onder controle heeft weten te houden.

Ze was zich er altijd van bewust dat er iets mis was met haar. Ook wist ze dat die innerlijke demonen, zoals ze ze ze noemde, haar verstand, zintuigen en evenwicht vertroebelden.

Steven Winhusen, een arts van Johns Hopkins University, voerde een interessante studie uit over Emily Dickinson. Volgens hem leed de dichter aan een schizotypische persoonlijkheidsstoornis.

Er zijn verschillende voorbeelden die zijn conclusies ondersteunen, waaronder de zeer gedetailleerde informatie die ze in haar gedichten onthult, haar behoefte aan isolatie en de manier waarop haar schrijfkunst achteruit ging. Haar gedachten, haar creatieve genialiteit en de emoties die haar gedichten doordringen, passen ongetwijfeld in deze diagnose.

Slotwoord

Emily Dickinson overleed aan de ziekte van Bright op 15 mei 1886. Het was dezelfde nierziekte die, interessant genoeg, ook een einde maakte aan het leven van Mozart. Ze werd begraven op de begraafplaats van haar stad, in een witte kist met vanillegeur, volgens de instructies die ze achterliet.

De reden van haar afzondering is en blijft een raadsel. Hoewel dat geheim met haar mee het graf in ging, liet ze een grote erfenis na. Ondanks het immense leed dat zij heeft ervaren, ongetwijfeld door haar innerlijke demonen, heeft ze ons het grote geschenk van haar werk nagelaten.

  • Maas, DF (2003). Reflexiones sobre la autorreflexividad en la literatura. Et Cétera, 60 (3), 313.
  • Winhusen, S. (2004). Emily dickinson y la esquizotipia. The Emily Dickinson Journal, 13 (1), 77–96.
  • Thomas, H. H. (2008). Wider than the sky: Essays and meditations on the healing power of Emily Dickinson. The Emily Dickinson Journal, 17(2), 113–116,124.