Biografie van Carl Hovland: persuasieve communicatie

oktober 20, 2019
Carl Hovland geloofde stellig dat de media een doeltreffend instrument kunnen zijn bij ernstige sociale problemen zoals vooroordelen of stereotypen. De media kunnen namelijk de overtuigingen en houdingen van mensen veranderen.

In dit artikel hebben we het over Carl Hovland. Hij was een briljante experimentele psycholoog die zich niet op één specifiek psychologisch onderdeel richtte. Zijn onderzoek legde echter de grondslag voor vele sociale, experimentele en cognitieve modellen in de psychologie. Carl Hovland was één van de meest invloedrijke psychologen van de 20e eeuw.

Hij heeft zijn beroepscarrière gewijd aan de studie van de overreding, van groepsdynamiek, communicatie en denken. Hij studeerde aan de universiteit van Yale. Bovendien werkte hij ook in heel belangrijke projecten voor het Amerikaanse leger en de Rockefeller Foundation.

Daarnaast richtte hij de beroemde Groep van Yale op. Hij voerde ook de eerste onderzoeken omtrent persuasieve communicatie. Tijdens de Tweede Wereldoorlog bestudeerde Carl Hovland de motivatie en de verandering in houding van soldaten. Toen werkte hij namelijk voor het Departement van Defensie van de Verenigde Staten.

Het leven van Hovland

Het leven van Carl Hovland

Carl Hovland werd geboren in 1912. Hij was een slim en introvert kind dat problemen had om met zijn klasgenoten om te gaan. Zijn leraren omschreven hem echter als een briljante en verlegen leerling die in een droomwereld leefde.

Aan de Northwestern University studeerde hij wiskunde, biologie, natuurkunde en experimentele psychologie. Daarna behaalde hij zijn doctoraat aan de universiteit van Yale.

Daar slaagde hij er ook in om vele relevante psychologen van die tijd te ontmoeten. Ze hadden een enorme invloed op hem. Eén van die psychologen was Clark L. Hull. Die werd later zijn mentor en collega.

Tijdens zijn doctoraatsstudies publiceerde hij zes academische artikels. Na het beëindigen van zijn studies gaf hij voor de rest van zijn beroepsloopbaan les aan Yale. De onderzoeksgroep De Groep van Yale ontstond dankzij zijn werk.

Hovland huwde in 1938 en stichtte zijn eigen gezin. De Tweede Wereldoorlog onderbrak echter zijn onderzoek aan Yale. Het Ministerie van Defensie van de Verenigde Staten nam namelijk contact met hem op en vroeg hem om de effecten van propaganda en films op de training van soldaten te onderzoeken.

Het doel van deze campagne was om de soldaten te motiveren die tegen de Japanse troepen vochten. De vorige campagne was namelijk niet doeltreffend gebleken en had een averechts effect gehad.

Na de oorlog keerde Hovland terug naar Yale. Daar werd hij de voorzitter van het departement van de psychologie. Op de leeftijd van 39 werd hij verkozen tot voorzitter van de American Psychological Association (APA). Nadat zijn vrouw ziek werd en overleed, stierf hij een vroegtijdige dood als gevolg van kanker. Hij was 49 jaar oud.

Het onderzoek van Carl Hovland

Hovland werkte samen met Clark L. Hull. In die periode ontwierpen de beide onderzoekers een reeks studies om leren via het geheugen en de psychologische integratie van taal te evalueren door middel van wiskundige vergelijkingen. Later raakte hij ook geïnteresseerd in andere aspecten zoals communicatie.

We hebben het eerder al vermeld. Het Departement van Defensie van de Verenigde Staten wierf hem aan om toe te zien op de programma’s van motivatietraining van soldaten. Hij analyseerde de weerstand van mensen om hun overtuigingen te veranderen. Hovland ontwikkelde methodes om dit te overwinnen.

Zijn resultaten waren gevarieerd. Het is echter de moeite waard te vermelden dat Hovland en zijn team erin geslaagd zijn om de Nazi-theorie te weerleggen over de doeltreffendheid van unilaterale informatiepresentatie.

Deze theorie beweerde dat een succesvolle persuasieve communicatie slechts één kant van een bewering moet voorstellen. Het onderzoek van Carl Hovland sprak dit echter tegen.

Na de oorlog keerde hij terug naar Yale en richtte hij zich op zijn onderzoek over sociale communicatie. Hij stelde ook een onderzoeksprogramma op samen met de Rockefeller Foundation. Dit programma ging over de verandering in houding door middel van specifieke informatiepresentatie.

De nalatenschap van Carl Hovland

Zijn nalatenschap

Hovland breidde zijn onderzoeken toen uit naar de gebieden van probleemoplossing, communicatie, verandering in mening en sociale oordelen. Volgens vele deskundigen was hij de expert die het meest bijgedragen heeft tot de sociale communicatie, een gebied waarin niemand onderzoek deed.

Hij bestudeerde alle elementen die de communicatie kunnen beïnvloeden. Zijn onderzoek was bovendien gericht op de invloed van alle variabelen. Hij bepaalde de verschillende fasen in een doeltreffende communicatie die op de houding gericht is: blootstelling aan de boodschap, aandacht, begrijpen, aanvaarden en vasthouden.

Hovland werkte ook aan de verschillende omstandigheden in de omgeving van de boodschap. Dat kunnen onder andere de geloofwaardigheid van de overbrenger, de aard van de boodschap en de ingesteldheid van de ontvanger zijn om de boodschap te horen.

In 1953 publiceerde hij zijn werk over massale communicatie Communicatie en Overreding: Psychologische Onderzoeken over de Verandering van Mening. In dit werk denkt hij na over zijn voornaamste conclusies en analyses omtrent de processen van de overreding.

Tot slot kunnen we zeggen dat Carl Hovland een revolutie teweeg gebracht heeft in de onderzoeken over communicatie en het verband met overreding. Vandaag de dag is zijn onderzoek nog steeds relevant. Hij heeft absoluut de weg bereid voor latere onderzoeken.

  • Hovland, C. I., Lumsdaine, A. A., & Sheffield, F. D. (1949). Experiments on mass communication. Princeton, NJ: Princeton University Press.
  • Sears, R. (1961). Carl Iver Hovland. American Journal of Psychology, 74 (4), 638.
  • Kathleen P. Hurley and John D. Hogan (2007) Carl Iver Hovland: A model general psychologist. American Psychological Association APA. Newsletter Article (1425) Magazine Article (696)