De neurowetenschap van wraak

De neurowetenschap van wraak wijst erop dat sommige mensen het leuk vinden om degenen te straffen die hen hebben afgewezen.
De neurowetenschap van wraak
Valeria Sabater

Geschreven en geverifieerd door de psycholoog Valeria Sabater.

Laatste update: 10 november, 2022

De neurowetenschap van wraak verklaart waarom sommige mensen niet verder komen na een teleurstelling, een afwijzing, of wat zij interpreteren als onrecht. Ze voeden in feite de haat totdat ze een manier plannen om terug te slaan. Dus, in plaats van hun woede te beheersen, te rationaliseren, of gebruik van adequate zelfregulerende mechanismen laten ze het ongemak chronisch worden.

Praten over wraak kan ingewikkeld zijn, waardoor het moeilijk is om niet in te gaan op ethische, morele en zelfs juridische aspecten. In feite moet een dader de gevolgen van zijn strafbare handeling onder ogen zien. Maar in dat geval moeten de wettelijke autoriteiten ingrijpen, en nooit met geweld. In het artikel van vandaag richten we ons meer op de neurologische en psychologische aspecten van wraak.

Ted Bundy’s dorst naar wraak

Hier volgt een voorbeeld. Als je in de criminele literatuur zit, doet de naam Ted Bundy misschien een belletje rinkelen. Hij was een van de ergste seriemoordenaars uit de geschiedenis.

Tot op de dag van vandaag blijft het exacte aantal slachtoffers dat hij vermoordde een mysterie. Na een reeks interviews en psychologische en neurologische tests vonden deskundigen meer dan alleen een psychopathische persoonlijkheid.

Bundy vermoordde vele jonge vrouwen tijdens zijn jarenlange verlangen naar wraak. De triggerende factor van zijn gedrag was het feit dat zijn emotionele partner hem in de steek had gelaten. Die afwijzing voedde een buitensporige en bijna woeste woede in hem. Daardoor ging hij op zoek naar slachtoffers met dezelfde fysieke eigenschappen als de vrouw die hem verlaten had.

Wraak is blijkbaar een eigenschap die bepaalde mensen hebben. agressief en brutaal mechanisme die bepaalde mensen hebben. Tot nu toe hebben neurowetenschappers al de mechanismen en hersengebieden ontdekt die dit soort driften regelen. Het behoeft geen betoog dat de gegevens hierover ongelooflijk interessant en onthullend zijn.

“Vaarwel aan vriendelijkheid, menselijkheid en dankbaarheid. Ik heb mezelf in de plaats gesteld van de Voorzienigheid bij het belonen van de goeden; moge de God van de wraak mij nu zijn plaats afstaan om de slechten te straffen.”

-Alexandre Dumas, De graaf van Monte Cristo-

Wazig meisje

De neurowetenschap van wraak

“Als je ons onrecht aandoet, zullen we dan niet wraak nemen?” zei Shakespeare in een van zijn toneelstukken. Iedereen heeft op enig moment in zijn leven datzelfde gevoel ervaren. Na het lijden onder een belediging is het bijna onvermijdelijk om niet te willen dat de ander op dezelfde manier lijdt. Je zo voelen is neurologisch en emotioneel normaal.

De meeste mensen zullen echter nadenken over de situatie en hun emoties goed beheersen, hun woede inhouden en dan verder gaan. Dit laatste proces, het proces dat het verlangen naar wraak doet verdwijnen, vindt plaats in de hersenschors, meer specifiek in de dorsolaterale prefrontale cortex (Engelse link), waar zelfcontroleprocessen aanwezig zijn.

Maar wat gebeurt er in de hersenen van mensen met een wraakzuchtige persoonlijkheid?

De wond van afwijzing en onrechtvaardigheid

De Universiteit van Genève verrichtte een interessante studie (Engelse link) in 2018 een onderzoek uit. Dankzij het heeft de neurowetenschap van wraak nu zeer solide bewijs voor enkele zeer opvallende aspecten.

  • Normaal gesproken wordt bij het spreken over dit soort gedrag gesproken over woede- en woedeprocessen. Maar waardoor ontstaan deze emoties? De aanleiding voor de meeste wraakacties lijkt afwijzing te zijn.
  • Afwijzing is dat angstige gevoel wanneer iemand gescheiden wordt van iets dat betekenisvol voor hem was. Dat kan een partner zijn, een baan, familie, vrienden, of iets wat de persoon als “gerechtigheid” beschouwt. Dit kan voelen alsof de maatschappij zelf hen in de steek laat.
De amygdala

Waar ontstaat de drang naar wraak?

Dr. Olga Klimecki-Lenz, een onderzoeker aan het Zwitserse Centrum voor Affectieve Wetenschappen (CISA), lokaliseerde het hersengebied waar wraakgevoelens ontstaan.

  • De structuur die woede activeert is de amygdala.
  • Dankzij een reeks tests is het mogelijk om te zien hoe deze kleine structuur geactiveerd wordt bij confrontatie, bedrog, of de pijn van afwijzing.
  • Opmerkelijk is dat de eerste emotie die verschijnt angst is.
  • Het gevoel van veiligheid en vertrouwen verdwijnt, en angst komt onmiddellijk binnen. Daarna beginnen woede en de drang om straf uit te voeren te escaleren.
  • Straf is een beloningssysteem. Met andere woorden, de persoon kan “plezier” voelen in het nemen van wraak en het toepassen van hetzelfde lijden dat hij of zij heeft doorgemaakt.
  • Aan de andere kant werkt de superieure temporale gyrus naast de amygdala. Deze twee gebieden versterken de behoefte om een wraakzuchtige daad vorm te geven. Maar het interessantste gebeurt vlak daarna.
  • Als deze twee structuren activeren, ontstaat er al snel prominente activiteit in de dorsolaterale prefrontale cortex om de emotionele intensiteit te sussen en zelfbeheersing bevorderen.

Dit laatste opent ongetwijfeld de interessante mogelijkheid om gewelddadig en vergeldingsgedrag te verminderen door magnetische stimulatie. Maar agressief gedrag, zoals dat van seriemoordenaar Ted Bundy, hangt af van veel andere factoren die de neurowetenschap van wraak eenvoudigweg niet kan verklaren.

De fascinatie voor de psychologie van wraak

Vanuit cultureel en zelfs psychologisch standpunt is wraak een heel interessante dimensie. Meesterwerken als De graaf van Monte Cristo van Alexander Dumas laten zien dat wraak het beste koud geserveerd kan worden en dat het jaren kan duren om het uit te voeren.

Niettemin is het belangrijk om het essentiële aspect ervan niet over het hoofd te zien: er is altijd een gebrek aan empathie. Dit is een feit dat wetenschappers als Kevin M. Carlsmith, Timothy D. Wilson en Daniel T. Gilbert konden aantonen.

“Zwakke mensen nemen wraak. Sterke mensen vergeven. Intelligente mensen negeren.”

Albert Einstein

Bovendien volgen degenen die de voortdurende behoefte voelen om anderen te laten boeten voor wat zij als “onrecht” beschouwen, een patroon van narcisme, onzekerheid, moeite met het beheersen van hun emoties, onvermogen om te vergeven, en gebrek aan empathie.

Ter afsluiting is het de moeite waard na te denken over een heel eenvoudig idee: iedereen heeft wel eens het verlangen naar wraak gevoeld. Het is het besluit om kalm te blijven en te proberen verder te gaan wat je tot een vriendelijk mens maakt. Wellicht ook interessant voor jou

Waarom de vlammen van wraak moeten worden gedoofd
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Waarom de vlammen van wraak moeten worden gedoofd

Wraak is als vuur, het verbrandt alles wat het aanraakt. Het met mededogen naar buiten brengen is de eerste stap die je moet nemen.



  • Chester, DS, Lynam, DR, Milich, R., y DeWall, CN (2018). Mecanismos neurales del enlace rechazo-agresión. Neurociencia social cognitiva y afectiva, 13 (5), 501-512.