Wanhoop verdwijnt meestal met de tijd

02 oktober, 2020
Een recente studie analyseerde hoe vier van Erik Ericksons dimensies van persoonlijkheid evolueren als mensen ouder worden. De resultaten suggereren dat, in tegenstelling tot wat men denkt, de middelbare leeftijd eigenlijk een zeer aantrekkelijke fase van het leven is.

Het verstrijken van de tijd laat een diepe indruk achter op ons allemaal. Elk jaar ouder worden maakt mensen verdrietig. Een recente studie analyseerde hoe vier dimensies van persoonlijkheid evolueren als de tijd verstrijkt en hoe, voor veel mensen, dingen daadwerkelijk verbeteren. Verrassend genoeg ontdekten onderzoekers dat wanhoop verdwijnt met de tijd.

De vier dimensies van persoonlijkheid waarop de onderzoekers zich richtten waren generativiteit, stagnatie, ego-integriteit en wanhoop.

Deze komen uit Erik Ericksons persoonlijkheidstheorie en ze verwijzen naar de extreme uitersten van twee van de acht psychosociale stadia die hij voorstelde. De twee psychosociale staten in kwestie komen overeen met de laatste levensfasen.

Een reeks conflicten die je moet aangaan voor je eigen persoonlijke ontwikkeling karakteriseren elke levensfase. Tussen de leeftijd van veertig en zestig vindt het conflict plaats tussen stagnatie en generativiteit. Integriteit van het ego en wanhoop, aan de andere kant, komen overeen met de leeftijd van zestig en ouder.

In dit artikel bekijken we de kenmerken van elke persoonlijkheidsdimensie in kwestie. We zullen ook de conclusies van deze fascinerende studie bekijken van een groep onderzoekers geleid door psychologen Nicky J. Newton en Elisabeth A. Vanderwater, gepubliceerd in het Journal of Research in Personality.

Een vrouw kijkt nadenkend uit het raam

Generativiteit en stagnatie

Generativiteit is de persoonlijkheidsdimensie die gerelateerd is aan de mate van actieve deelname aan het bouwen van een gezonde toekomst. Deze dimensie ontwikkelt begrip en aandacht voor anderen.

Het is wat je in staat stelt om verder te kijken dan het oppervlak om de kern van het probleem te raken en advies te geven vanuit de wijsheid die je in de loop van de tijd hebt opgedaan.

Stagnatie verwijst daarentegen naar het gebrek aan persoonlijke groei of ontwikkeling van deze generatieve vermogens. Het wordt gekenmerkt door een lage tolerantie voor frustratie en onzekerheid. Als je stagneert, ben je niet goed in het omgaan met zaken die complexe analyse vereisen.

Integriteit van het ego en wanhoop

Integriteit van het ego is het vermogen om terug te komen van moeilijke situaties. Met andere woorden, het verwijst naar veerkracht. Integriteit van het ego wordt gekenmerkt door gevoelens van tevredenheid met iemands leven, dat de basis is voor een goede zelfbeheersing.

Wanhoop daarentegen heeft te maken met een gebrek aan deze integriteit. Het wordt geassocieerd met gevoelens van wanhoop, een gevoel dat je leven geen betekenis heeft. Wanhoop maakt je vijandig tegenover anderen en tegenover situaties die je niet begrijpt.

Het onderzoek

166 vrouwen tussen 43 en 72 jaar namen deel aan de studie. De studie had vier fasen in de loop van 28 jaar (1986-2014). Gedurende die tijd hielden onderzoekers de vier persoonlijkheidsdimensies in de gaten die we hierboven vermeldden.

De gegevens lieten een consistente toename zien van generativiteit en integriteit van het ego tussen de leeftijden 43-70. Stagnatie bereikte echter het hoogste niveau rond de leeftijd van zestig jaar en begon toen te dalen.

Tot slot was wanhoop de eerste dimensie die zijn hoogtepunt bereikte. De hoogste niveaus manifesteren zich rond de leeftijd van vijftig, maar dalen dan drastisch tussen de leeftijd van zestig en zeventig.

Een lachende vrouw aan de telefoon

Wanhoop verdwijnt

Het onderzoek toonde aan dat wanhoop verdwijnt met de jaren, terwijl positieve emoties sterker worden. Tijdens de laatste levensfasen van de deelnemers verdwenen de gevoelens van wanhoop als gevolg van toegenomen integriteit van het ego.

Stagnatie daalde ook duidelijk, terwijl generativiteit en integriteit constant bleven of in de loop van de tijd stegen. Onderzoekers geloven dat deze vermindering van stagnatie ook verband houdt met een nieuw gevoel van persoonlijke ontwikkeling dat wordt gegenereerd door integriteit van het ego.

Tot slot kunnen we zeggen dat deze resultaten zeer hoopvol zijn. Het lijkt erop dat een goede oplossing van conflicten in latere levensfasen een aanzienlijke vermindering van de wanhoop en een aanzienlijke toename van positieve persoonlijkheidsdimensies zou kunnen veroorzaken.

Daarom is het misschien verstandig om de middelbare leeftijd met enthousiasme en een open geest onder ogen te zien. Als dit onderzoek waar blijkt te zijn, zul je actiever en veerkrachtiger zijn in je latere jaren.

Newton, Nicky & J. Stewart, Abigail & Vandewater, Elizabeth. (2019). “Age is opportunity”: Women’s personality trajectories from mid- to later-life. Journal of Research in Personality. 80. 10.1016/j.jrp.2019.04.005.

Malone, J. C., Liu, S. R., Vaillant, G. E., Rentz, D. M., & Waldinger, R. J. (2016). Midlife Eriksonian psychosocial development: Setting the stage for late-life cognitive and emotional health. Developmental psychology, 52(3), 496–508. doi:10.1037/a0039875

Travers, Mark (2019) Feelings of Despair May Fade With Age. New research examines women’s personality trajectories from mid- to later-life. Psychology Today