Sofia Kovalévskaya: een dappere wiskundige

Sofia Kovalévskaya was een buitengewone vrouw die een belangrijke bijdrage leverde aan wiskunde en natuurkunde. Ze was ook een schrijver en liet naast een toneelstuk een autobiografie achter met de naam Nihilist Woman. Een vrouw die haar tijd ver vooruit was, een echte pionier.
Sofia Kovalévskaya: een dappere wiskundige

Laatste update: 14 augustus, 2021

Sofia Kovalévskaya was een opmerkelijke vrouw vanwege haar bijdragen op het gebied van wiskunde en natuurkunde, maar ook vanwege haar indrukwekkende vasthoudendheid. Ze werd geboren in een wereld waarin vrouwen in het onderwijs voor gesloten deuren stonden. Ze mochten zelfs niet reizen zonder toestemming van hun vaders of echtgenoten.

Het meest interessante aan het leven van Sofia Kovalévskaya is precies de manier waarop ze omging met alle beperkingen die de maatschappij haar oplegde. Ondanks die beperkingen heeft ze haar dromen waargemaakt en aan haar projecten gewerkt. Sofia was in feite de eerste vrouw die een universitaire opleiding afrondde. Ze was ook de eerste bekende vrouwelijke universiteitshoogleraar.

“Het is onmogelijk om een wiskundige te zijn zonder dichter vanuit de ziel te zijn.”

-Sofia Kovalévskaya-

Zonder dat het haar bedoeling was, werd ze een pionier van het feminisme. Ze liet zien dat vastberadenheid een onstuitbare kracht is die mensen soms helpt te bereiken wat onmogelijk lijkt.

Sofia Kovalévskaya drong, naast haar belangrijke bevindingen op wetenschappelijk gebied, ook door in de wereld van het schrijven. Ze wijdde zich aan poëzie, de onthulling van de wetenschap en droeg zelfs bij aan de astronomie.

Biografie van Sofia Kovalévskaya

De jeugd van Sofia Kovalévskaya

Sofia werd geboren in een heel eigenaardig gezin. Van moederskant was ze een afstammeling van de koning van Hongarije, Matías Corvino. Haar grootvader trouwde echter met een zigeuner. Als gevolg hiervan stonden ze hem niet toe de titel te krijgen waar hij recht op had.

Van vaderskant had ze verschillende beroemde familieleden, zoals cartograaf Friedrich Schubert en astronoom Theodor von Schubert.

Sofia werd geboren op 15 januari 1850 in Moskou, Rusland. Haar oudere zus was de beroemde socialiste Anna Jaclard. Toen ze nog heel jong was verhuisde ze met haar familie naar Wit-Rusland. Haar nieuwe thuis werd sterk beïnvloed door wetenschappelijke kennis. Twee van haar ooms en haar vader hebben haar een grote liefde voor lezen en onderzoeken bijgebracht.

Bij hun aankomst in Wit-Rusland ontdekte het gezin dat een muur in Sofia’s kamer behang miste. Ze besloten vervolgens het probleem op te lossen door pagina’s uit een willekeurig boek op te hangen om die plekken te bedekken. Het boek ging over differentiaalrekening en was willekeurig gekozen. Het kleine meisje begon de pagina’s met verbazing en interesse te bestuderen en te lezen.

Een briljant meisje

Ook al huurde haar vader privéleraren in om haar lessen te geven, hij schrok toen hij zag hoe snel ze vooruitging. Hij was doodsbang voor ‘wijze vrouwen’. Daarom stopte hij haar onderwijs. Het jonge meisje bleef echter alleen doorstuderen en leerde zichzelf zelfs algebra.

De beroemde schrijver Fiódor Dostojevski maakte Sofia’s zus het hof, ook al was Sofia helemaal verliefd op hem. Hij was haar onmogelijke liefde.

Zowel Sofia als haar zus wisten dat trouwen de enige manier was om enige vorm van vrijheid te krijgen. In die tijd stemden veel vrouwen in met ‘witte huwelijken’, met andere woorden, schijnhuwelijken.

In die tijd was het gebruikelijk om met iemand tot overeenstemming te komen voor een formele bruiloft en vervolgens iedereen volledig zelfstandig te laten wonen. Anna, de oudere zus van Sofia, wilde dit doen met paleontoloog Vladimir Kovalevski. Hij gaf er echter de voorkeur aan om met Sofia te trouwen, die pas 18 jaar oud was.

Een vrouw die goed was in wiskunde en natuurkunde

Sofia Kovalévskaya, een unieke vrouw

Zoals verwacht gaf het huwelijk Sofia nieuwe kansen. Ze verhuisden eerst naar Heidelberg en daarna naar Berlijn. Daar ontmoette ze de beroemde wiskundige en analist Karl Weierstrass, die (in eerste instantie) niet in haar talent geloofde.

Toen hij de mate van haar passie en intelligentie besefte, vroeg hij haar te worden toegelaten als studente aan de universiteit. De universiteit weigerde, dus besloot hij haar privélessen te geven.

Dankzij de steun van Weierstrass studeerde Sofia af met een doctoraat. Hij maakte het voor haar mogelijk om haar scriptie te presenteren zonder fysiek aanwezig te zijn. Daarna begon ze aan een lange reis om werk te vinden waarmee ze haar talenten kon ontwikkelen.

Professionele leven

Ongeveer 10 jaar nadat ze was afgestudeerd, hielp haar vriendin Gösta Mittag-Leffler haar aan een baan als hoogleraar aan de universiteit van Stockholm.

Tegen die tijd had Sofia een dochter en had haar man zelfmoord gepleegd. Haar situatie als weduwe hielp de weerstand om haar in dienst te nemen te verminderen.

Gedurende haar leven ontving ze verschillende onderscheidingen. Ze was een van de eerste vrouwen die lid werd van de Russische Academie van Wetenschappen. Ze stierf al vroeg, op 41-jarige leeftijd aan een longontsteking. Een van de kraters van de maan is naar haar vernoemd, als eerbetoon voor haar grote bijdragen.

Sofia was een van de vele briljante figuren die de geschiedenis probeerde te verbergen. Ze wordt nauwelijks genoemd op scholen, maar haar prestaties waren indrukwekkender dan die van de meeste van haar tijdgenoten. Ze was een van die verbijsterende geesten die soms opduiken in de geschiedenis van de mensheid. Wellicht ook interessant voor jou

Vrouwen en meisjes in de wetenschap
Verken je geestLees het op Verken je geest
Vrouwen en meisjes in de wetenschap

Tot voor kort werd de wetenschap door mannen gedomineerd. We zijn echter langaam op weg naar meer gelijkheid met ook vrouwen en meisjes in de weten...



  • Kovalevskaya, S. (2001). Vida y obra matemática de Sofía Kovalevskaia (Vol. 4). Anthropos Editorial.