James Harrison, de man met de gouden arm

Het verhaal van James Harrison is absoluut geweldig. Als je over hem leest, zul je je realiseren dat echte helden echt bestaan. Dankzij de vrijgevigheid en toewijding van deze man zijn miljoenen baby's, die voorheen het risico liepen op een ernstige ziekte, allemaal gezond geboren.
James Harrison, de man met de gouden arm

Laatste update: 01 november, 2021

Misschien ken je James Harrison niet. Hij is echter een superheld van vlees en bloed die nog steeds leeft en heeft geholpen de levens van meer dan twee miljoen baby’s over de hele wereld te redden. Mensen noemen hem “de man met de gouden arm.”

Zijn verhaal is geweldig. Hij werd in 1936 in Australië geboren en had een heel gewone jeugd. Toen hij 14 was, kreeg hij echter een ernstige ziekte. Als gevolg hiervan werd hij opgenomen in een kliniek en werd een long verwijderd. Hij overleefde, dankzij anonieme donaties van 13 liter bloed.

James Harrison verbleef drie maanden in het ziekenhuis. Toen artsen hem vertelden over de transfusies die zijn leven hadden gered, was hij die anonieme donoren natuurlijk enorm dankbaar.

Daarom beloofde hij zichzelf dat hij, zodra hij oud genoeg was (18) donor zou worden. Dit artikel vertelt je het fascinerende verhaal van deze gewone man die een held werd.

Een rood hart wordt in een doos gestopt

James Harrison en een verbazingwekkende ontdekking

Ironisch genoeg had James Harrison een grote angst voor naalden. Hij had echter een belofte gedaan die elke angst ruimschoots overtrof. Trouw aan zijn woord, toen hij meerderjarig werd, werd hij donor. Hij begon regelmatig bloed te doneren en beweerde dat hij, ondanks de frequentie van zijn donaties, nooit naar zijn arm kon kijken toen de naald werd ingebracht.

Tien jaar gingen voorbij en Harrison ging door met zijn donaties. Op een dag werd hij echter uit het niets benaderd door een groep artsen. Ze vertelden hem dat ze hadden ontdekt dat zijn bloed een speciaal type immunoglobuline bevat dat maar heel weinig mensen bezitten. Om deze reden werd hem toestemming gevraagd om zijn bloed te laten onderzoeken.

Dit specifieke antilichaam in zijn bloed was zo belangrijk en waardevol dat James Harrison een levensverzekering kreeg toegewezen van een miljoen dollar. Niemand weet waarom zijn lichaam immunoglobuline aanmaakt. Harrison denkt echter dat het komt doordat hij op 14-jarige leeftijd zoveel bloedtransfusies heeft gehad.

Hoop voor baby’s

Waarom is het bloed van James Harrison zo speciaal? In feite is het omdat het antilichaam dat hij van nature produceert hemolytische ziekte bij zuigelingen voorkomt. Deze ziekte treedt op wanneer een moeder Rh-negatief heeft en haar baby Rh-positief bloed heeft.

Deze onverenigbaarheid veroorzaakt problemen tijdens de zwangerschap van de moeder. In feite geeft het meestal aanleiding tot rhesusziekte bij kinderen. De ziekte veroorzaakt ernstige symptomen en kan leiden tot bloedarmoede of zelfs misvormingen. In het ergste geval kan dit de dood tot gevolg hebben.

Immunoglobuline, dat sterk geconcentreerd is in het bloedplasma van James Harrison, is een tegengif voor dit probleem. Door de immunoglobuline uit zijn bloed te halen, kunnen injecties worden gegeven die vervolgens tijdens de zwangerschap aan de moeder worden gegeven, waardoor risico’s voor de baby na de geboorte worden geëlimineerd.

De samenstelling van bloed

De man met de gouden arm

Toen ze ontdekten dat James Harrison zo’n bijzondere aandoening had, vroegen wetenschappers hem om vaker bloed te doneren. Harrison, die nog steeds zijn ogen moest sluiten als zijn bloed werd afgenomen, was het daar graag mee eens.

Hij begon zelfs om de drie weken bloed te doneren en bleef dat 57 jaar lang doen. Op basis van zijn plasma ontwikkelden wetenschappers RhoGAM. Dit is een geneesmiddel dat de effecten van bloedincompatibiliteit tussen moeder en kind voorkomt.

Door de bloeddonaties van Harrison en het medicijn dat uit zijn plasma is ontwikkeld, zijn ongeveer 2,4 miljoen kinderlevens gered. “Het Rode Kruis en Australië zullen James nooit genoeg kunnen bedanken,” zei de Australische woordvoerder van het Rode Kruis, toen Harrison zijn laatste, 1174e, donatie deed.

Om medische redenen kon hij er niet meer mee doorgaan. Sterker nog, als hij dat had gedaan, had hij zijn leven op het spel gezet. Als erkenning voor al zijn onbaatzuchtige steun kende de regering hem echter de Medal of the Order of Australia toe.

Harrison van zijn kant was blij dat hij zoveel levens had gered. Onder hen was zelfs een van zijn dochters en zijn kleindochter. Hij stopte met doneren toen hij 81 was.

Deze superheld heeft de dood van miljoenen baby’s voorkomen. Bovendien heeft hij miskramen, hersenmisvormingen en tal van bijbehorende langetermijneffecten helpen voorkomen. Lang leve deze geweldige man. Wellicht ook interessant voor jou

Hulp bieden aan mensen met kanker, de helden van onze tijd
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Hulp bieden aan mensen met kanker, de helden van onze tijd

Mensen met kanker hulp en steun bieden is ingewikkelder dan het misschien lijkt. Het uiteindelijke doel moet zijn om hun leven prettiger te maken.



  • Leyva, F. A. B., Sánchez García, F., Maynard, E. H. O., & Portilla, O. C. (2014). Caracterización de gestantes Rh negativas que acudieron al banco de sangre provincial de Guantánamo. 2009–2012. 16 de Abril, 53(256), 43-54.