De bizarre dagen van de Zwarte Dood

november 29, 2019
Door de Zwarte Dood is in de Middeleeuwen tussen de 30 en 60 procent van de Europese bevolking omgekomen. Het was een ongekende epidemie die nog steeds veel mensen afschrikt.

Op een dag kwam er een verontreinigde lading aan in een havenstad van 100.000 inwoners, die van groot commercieel belang was. In minder dan een maand tijd stierven er dagelijks 300 mensen aan deze pandemie. Aan het einde van de pandemie was 10% van de stadsbewoners overleden. Dit staat bekend als de Zwarte Dood.

De exacte oorzaak van de pest is nog onbekend. Mannen, vrouwen, kinderen, bejaarden, boeren en ambachtslieden, priesters en ridders zijn door de pest omgekomen. Er was geen enkele mogelijkheid om te ontsnappen.

Je leest geen verhaal over zombies. In Valencia noemde de Kroon van Aragon het in 1348 de Zwarte Dood. Ga in hun schoenen staan, en probeer hun acties te begrijpen, denk na over wat ze dachten, en waarom ze de dingen deden die ze deden. In dit artikel leer je hoe verschrikkelijk de Zwarte Dood was, haar ontwikkeling en gevolgen.

Afbeelding van slachtoffers van de pest

Een ziek Europa

Halverwege de veertiende eeuw joeg de Zwarte Dood door Europa en werd een van de ergste demografische rampen in de geschiedenis. De meeste inwoners van de Oude Wereld wisten ervan, ze leefden er nu al een paar eeuwen mee en zouden er nog een paar eeuwen mee moeten leven.

Het was verreweg de ernstigste uitbraak sinds de tijd van Justinianus I, in de 6e eeuw. De Zwarte Dood maakte mensen nog banger dan lepra.

Historici zijn er zeker van hoe de Zwarte Dood Europa binnenkwam, namelijk via Caffa, in de Krim. Het Mongoolse leger belegerde de stad en viel haar aan met iets ergers dan hun zwaarden. De Mongolen zelf zeiden dat ze besmette lijken over de stadsmuren gooiden.

Eigenlijk hoef je de Zwarte Dood niet alleen aan de Mongolen toe te schrijven. Geen enkele stadsmuur kan ratten of vlooien weghouden. Na deze schok keerden de Genuese handelaars snel terug naar Italië, maar het was te laat. De Middellandse Zee was nu een brug voor de ziekte, en in een jaar tijd was het Westen gedoemd.

Alle wegen leidden naar de Zwarte Dood

Een tijd lang dachten de mensen dat de Zwarte Dood zich door de lucht verspreidde. De geuren van de rottende lijken, en het bijgeloof van de Griekse geneeskunde en de astrologie, wezen allemaal in die richting.

Ratten en vlooien waren de waarschijnlijke oorzaak van hoe snel het zich kon verspreiden. Zelfs twee weken na de infectie, waren er nog geen symptomen. Vijf dagen later was de dood echter al dichtbij.

In elke haven of besmette stad was er een nieuwe uitbraak. Mensen die vanuit de steden wegvluchtten brachten de pest naar het platteland, waar de demografische gevolgen van de ziekte nog erger werden. De belangrijkste handelsroutes en bedevaartsroutes waren gevuld met de Zwarte Dood.

Een schilderij van pestslachtoffers

Met het oog op de dood

Tegenwoordig denken historici dat het de builenpest was, maar andere epidemieën, zoals Ebola of longembolie, zijn niet helemaal uitgesloten. De symptomen moeten vreselijk zijn geweest.

De ziekte dankte zijn naar aan de zwarte vlekken, maar er was ook nog hoesten, waanideeën, ontstekingen die allemaal waarschuwingssignalen waren voor de naderende dood. Naast besmetting door dieren of door de lucht, was bloed ook zeer gevaarlijk. Dokters konden de ziekte maar nauwelijks behandelen.

Deze demografische crisis had gevolgen zoals hongersnood, verlies van gewassen, en een grote toename aan weeskinderen. Ook is het erg moeilijk om de sterfgevallen als gevolg van de Zwarte Dood te scheiden van de sterfgevallen die geen verband houden met deze ziekte.

Wat gebeurde er na de Zwarte Dood?

In Frankrijk, Engeland, Italië en Spanje waren de menselijke verliezen maar liefst 50% of 60% van de bevolking, en in bepaalde regio’s was dit zelfs nog hoger. Alfonso XI van Castilië was een van de slachtoffers, net op het moment dat hij Gibraltar belegerde. Het leidde zelfs tot een wapenstilstand in de Honderdjarige Oorlog.

Na de Zwarte Dood was er nog steeds chaos. Zoals gebruikelijk voor die tijd werden Joden als zondebokken gebruikt. Zij werden beschuldigd van het vergiftigen van mensen, en ze werden daarom ook aangevallen door de menigte. In een decadente samenleving was conventionalisme nutteloos.

In de tijd van de Zwarte Dood was er meer prostitutie, naast andere illegale activiteiten, misschien als een wanhopige vorm van carpe diem. Op zoek gaan naar vergiffenis werd de norm, mensen wilden zich van hun zonden ontdoen voor hun op handen zijnde dood.

Een oud schilderij van slachtoffers van de Zwarte Dood

Vreemd genoeg was een merkwaardige economische consequentie het vrijkomen van veel land. Veel van de overlevende boeren hadden toegang tot deze gronden. In een samenleving die aan de rand van de dood stond, was de dood van anderen een geschenk voor de levenden. Na de Zwarte Dood verwelkomde de samenleving echter de Renaissancetijd.

  • Benedictow, Ole (2011) La Peste Negra (1346-1353). La historia completa, Akal.
  • Martin, Sean (2011) The Black Death.