Wat gebeurt er met je lichaam als je huilt?

Waarom huilen we? Waarom is het een reactie die we hebben behouden terwijl we in de loop van de tijd geëvolueerd zijn? Wat is de functie ervan, behalve het schoonmaken van de ogen als er een vreemd voorwerp in zit? We vertellen je over huilen en de fundamentele rol ervan in verschillende sociale scenario's.
Wat gebeurt er met je lichaam als je huilt?
Sharon Laura Capeluto

Geschreven en geverifieerd door de psycholoog Sharon Laura Capeluto.

Laatste update: 27 december, 2022

Huilen is een fysiologische reactie die gewoonlijk verbonden is met de emotionele wereld. Dat is echter niet altijd het geval als je huilt. Denk bijvoorbeeld aan de effecten van een ui. Het is echter vaker een lichamelijke reactie als je geconfronteerd wordt met een zeer emotioneel intense ervaring. De redenen om te huilen kunnen divers zijn. Daaronder zijn verdriet, frustratie, blijdschap en angst.

Slecht nieuws ontvangen over een belangrijk project, een huisdier verliezen, te weten komen dat je broer voor het eerst vader wordt, onverwachts je pad kruisen met een persoon die je bang maakt, of getuige zijn van een viering van liefde zijn allemaal begrijpelijke triggers om te huilen.

Er zijn echter een paar dingen die niet zo duidelijk zijn. Waarom huilen we? Hoe staat ons lichaam in verband met onze emoties? Wat is de rol van de hersenen bij huilen?

Huilende vrouw
De dood van een ouder markeert een keerpunt in het leven van een kind.

Huilen als functie

Sommige mensen huilen elke dag, sommigen doen het alleen af en toe, terwijl anderen er helemaal geen moeite mee hebben. Desalniettemin moeten we allemaal tranen laten om de spanning die in ons is opgebouwd los te laten. Het is een van de manieren die we als mensen vinden om onze emoties te uiten.

Huilen helpt om je te reguleren. In feite vervult het een rol die vergelijkbaar is met die van zweet – je huid nat maken en een thermisch gevoel verlichten, maar dan op een emotioneel niveau. Of het nu gaat om een paar tranen of een regelrechte snik, het kan de pijn verzachten of de explosie van energie kanaliseren die optreedt na grote vreugde.

Bovendien vervult huilen een sociale functie. Het maakt het voor anderen gemakkelijker je emotionele toestand op te merken. Inderdaad, als anderen je zien huilen, activeert dat bij hen spiegelneuronen en brengt het jullie dichter bij elkaar. Het is je fysiologisch systeem dat je helpt hulpbronnen te verkrijgen die je anders misschien niet zou krijgen.

Wat gebeurt er met je lichaam als je huilt?

Niet alle mensen huilen om dezelfde redenen. Maar ieders gezicht ziet er vrijwel hetzelfde uit als ze dat doen: rode ogen, tranen die over de wangen lopen, een loopneus, en een naar beneden schuin staande mond. We weten allemaal hoe iemand die huilt eruit ziet.

Huilen begint in je hersenen

Huilen ontstaat door een kettingreactie in je lichaam. Een uitwendige of inwendige prikkel wekt signalen op die naar je hersenen gestuurd worden, zodat die dan hun magie kunnen laten werken en de tranen laten vloeien.

De hypothalamus en de amygdala zijn twee van de belangrijkste organen in de hersenen. Waar ze liggen is waar het proces van emotionele ontvangst plaatsvindt en de regulatie van fysiologische reacties begint. Het is de amygdala die het signaal naar de hypothalamus stuurt om het zenuwstelsel te activeren.

Als de hersenen eenmaal op de hoogte zijn gebracht van wat er gebeurt, komt het sympathische zenuwstelsel in een stroomversnelling om je te beschermen tegen de dreigende emotionele intensiteit. Hoe beschermt het je? Door te huilen.

Het zorgt ervoor dat de opening tussen je stembanden opzwelt en strak aanvoelt, met als resultaat de typische brok in de keel die je voelt als je op het punt staat te huilen. Ook heeft je hartslag de neiging te versnellen en je stem wordt trillerig.

Oplichtend brein
Het sympathische zenuwstelsel beschermt ons tegen emotionele intensiteit door te huilen.

De tranen beginnen te stromen

De lacrimale klieren (Spaanse link) zijn kleine klieren die je onder de oogrand vindt. Hun stimulatie veroorzaakt tranen die zich snel ophopen in afzettingen die zich in de binnenste hoeken van de ogen bevinden. Wanneer deze vollopen, beginnen de tranen naar beneden te druppelen, waardoor het zicht wazig wordt. Tegelijk overspoelen ze de neusholte.

Tranen vervullen een beschermende functie omdat ze een bestanddeel bevatten dat lysozym heet en dat het verschijnen van bacteriën op het oogoppervlak voorkomt.

Tranen, die tijdens het knipperen gelijkmatig over het voorste oppervlak van het oog worden verspreid, reinigen en smeren het oog.”

-Anton Skorucak-

Waarom voel je je beter na huilen?

Jezelf toestaan vrijuit te huilen als je dat nodig hebt is een slimme en nuttige reactie.

In feite werkt huilen als een natuurlijke pijnstiller, want het geeft je een gevoel van verlichting. Daar is een verklaring voor: je tranen bevatten het adrenocorticotroop hormoon, dat je reactie op stress regelt.

Anderzijds gaat huilen gepaard met mechanismen die veel energie vergen. Daarom heb je de neiging je uitgeput te voelen als je huilt en nadat je dat gedaan hebt. Het vrijkomen van bepaalde hormonen zoals endorfine en oxytocine helpt je stemming te verbeteren en je te kalmeren, waardoor je je ook zo moe voelt dat je in slaap valt. Wellicht ook interessant voor jou

Waarom huilen in het openbaar genormaliseerd moet worden
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
Waarom huilen in het openbaar genormaliseerd moet worden

Huilen in het openbaar zou genormaliseerd moeten worden. Toch wordt het vaak gezien als een ongemakkelijke en zelfs verwerpelijke situatie.



  • Marygrace, T. (2017) This is what happens to your body when you cry. SELF
  • Vélez Romero, S. (2013) ¿Cómo se relacionan nuestros sentimientos con las reacciones de nuestro cuerpo? ¿Por qué reímos? ¿Por qué lloramos?

De inhoud van Verken Je Geest is uitsluitend bedoeld voor informatieve en educatieve doeleinden. Deze informatie vervangt niet de diagnose, het advies of de behandeling van een professional. Bij twijfel kun je het beste een betrouwbare specialist raadplegen.