Het Homer Simpson-effect: vergeten te herinneren

Heb je ooit het gevoel gehad dat wanneer je iets nieuws leert, je andere dingen vergeet? Dit merkwaardige fenomeen heeft een naam: het Homer Simpson-effect.
Het Homer Simpson-effect: vergeten te herinneren

Laatste update: 14 mei, 2022

Het Homer Simpson-effect definieert een fascinerend neurologisch fenomeen: de hersenen moeten “ruimte maken” om te leren. Dit mechanisme houdt in dat ze in bepaalde gevallen een deel van het eerdere leren moeten elimineren.

Het proces, dat in 2015 werd ontdekt, werd al op een iconische en leuke manier beschreven in de beroemde serie The Simpsons. Dit was gecreëerd door Matt Groening en voor het eerst uitgezonden in 1989.

Het was in een aflevering waarin Homer aan Marge uitlegde: “Weet je nog toen ik die cursus wijn maken voor thuis volgde en vergat hoe ik moest rijden?Elke keer als ik iets nieuws leer, duwt het wat oude dingen uit mijn hersenen.” Deze opmerking, hoe grappig ook beschrijvend voor het karakter van Homer, bleek niettemin een geldig en uiterst terugkerend fenomeen te beschrijven.

Het was een groep wetenschappers van de Universiteit van Glasgow, in Schotland, die deze ontdekking deed. Zij deden onderzoek naar het geheugen in combinatie met magnetische resonantie beeldvorming. Zij kwamen tot de conclusie dat vaak de simpele handeling van het zich iets proberen te herinneren, de hersenen ertoe brengt het te vergeten.

Laten we dit merkwaardige maar bekende mysterie eens nader bekijken.

Een blauw brein

Het Homer Simpson-effect

Er zijn veel theorieën en mechanismen die verklaren waarom je bepaalde dingen vergeet. Bijvoorbeeld de interferentiehypothese of de vervaltheorie van het vergeten. Ze verklaren echter niet waarom, soms, hoe harder je probeert iets te herinneren, hoe onbereikbaarder het wordt. Het is als een doek in je handen dat blijft rafelen tot het uiteindelijk tot stof vergaat.

Het Homer Simpson-effect beweert dat, wanneer je iets nieuws leert, je hersenen ruimte proberen te vinden. Om dit te doen, zullen ze uiteindelijk je eerdere leren wissen. Dit wisproces vindt alleen plaats als de informatie veel op elkaar lijkt. Met andere woorden, je bewaart onbewust nieuwere gegevens en ervaringen en elimineert oude.

Wanneer je brein echter probeert toegang te krijgen tot de eerdere informatie, hoe hard het ook probeert zich die te herinneren, zijn die gegevens in de vergetelheid geraakt omdat je brein ze niet langer nuttig acht. In feite probeert je brein efficiënt en wendbaar te zijn. Daarom kiest het ervoor om inhoud die het als verouderd beschouwt te vernietigen om zichzelf te updaten met nieuwere informatie.

Unlearn to learn, a matter of efficiency

Het Homer-effect herinnert ons eraan dat, zoals het personage zelf zei, elke keer dat je iets nieuws leert, sommige oude dingen uit je geest verdwijnen. Dit is absoluut waar. Het waren Dr. Maria Wimber en haar collega’s van de Universiteit van Glasgow die dit geraffineerde maar elementaire hersenmechanisme hebben aangetoond (Engelse link).

Wat er gebeurt is dat je, wanneer je gelijksoortige informatie opslaat, altijd de neiging hebt om de meest actuele te bewaren. Elke keer dat je je gegevens uit het verleden probeert te herinneren, sturen je hersenen een remmend signaal naar de frontale cortex.

Het probeert die herinneringen te onderdrukken en te voorkomen dat ze worden teruggehaald. Het gevolg is dat hoe meer je je probeert te herinneren, hoe meer je het vergeet.

Dus waarom gebeurt dit? Het is eigenlijk een basismechanisme van overleving en efficiëntie. Het betekent afleren om beter te leren. Het gaat om het integreren van beter leren, strategieën en ervaringen. Dit om zich optimaal en snel aan de omgeving aan te passen. Daarom helpt het weggooien van het oude om het nieuwe te behouden je om efficiënter te zijn.

Als je een nieuwe vaardigheid leert die overeenkomsten vertoont met een andere die je eerder hebt geleerd, zullen je hersenen uiteindelijk aspecten van de laatste uitwissen zodat je beter kunt presteren.

Het Homer Simpson-effect

In twijfel trekken wat je weet drijft het Homer Simpson-effect

We hebben allemaal, op een bepaald punt, last gehad van het Homer Simpson-effect. Zo zijn er mensen die leren omgaan met programma’s als Adobe FrameMaker en vervolgens niet meer weten hoe Microsoft Word werkt.

En dan zijn er mensen die twee diploma’s en drie masterdiploma’s hebben en toch vergeten zijn hoe ze een eenvoudige deling moeten uitvoeren. Of hoe ze het kleinste gemene veelvoud van twee breuken moeten berekenen.

De hersenen moeten vaardig, snel en bekwaam zijn voor hun behoeften in het dagelijkse leven. Wat je lang geleden geleerd hebt, verdwijnt als het je niet van pas komt in het hier en nu. De neurale paden die verbonden zijn met eerdere vaardigheden verliezen aan kracht. Ze maken plaats voor nieuwe verbindingen, nieuwe informatie, en vaardigheden. Dit vergeetmechanisme is uiterst nuttig.

Daarom is het een goed idee om het Homer Simpson-effect af en toe toe toe te passen in je leven. Want door bij de tijd te blijven en vraagtekens te zetten bij bepaalde overtuigingen (Engelse link), ideeën en perspectieven, kun je meer geldige en bruikbare informatie tot stand brengen. In een steeds complexere omgeving moet je namelijk nieuwe vaardigheden en innovatieve benaderingen vaststellen.

Afleren om te leren is een oefening van grote waarde die je op bepaalde gebieden van je leven zou moeten toepassen. Je moet niet bang zijn alleen omdat je geheugen af en toe hapert. Misschien doen je hersenen je wel een plezier en halen ze, zoals Homer zei, gewoon ‘oude dingen’ uit je hoofd. This might interest you...

De observatiemethode
Verken je geest
Lees het op Verken je geest
De observatiemethode

De observatiemethode is een wetenschappelijke procedure waarmee het optreden van waarneembaar gedrag wordt onthuld.



  • Reference: Wimber, M., et al. (2015). Retrieval induces adaptive forgetting of competing memories via cortical pattern suppression. Nat. Neurosci., 18: 582–589. DOI: 10.1038/nn.3973